Le retable de la Passion
et de la vie de Saint-Denis
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Fondée sous le règne du prince-évêque Notger, la Collégiale Saint-Denis, située en plein centre de Liège, abrite un admirable retable du début du XVIe siècle. Dès le XIVe siècle, la réputation de nos ateliers dans ce domaine est considérable et dépasse bien au-delà les frontières de nos régions.
Comme ce retable autrefois, ils ornaient magnifiquement le maître-autel des églises et des chapelles, déroulant sur plusieurs registres un thème de l’iconographie chrétienne. Le récit de la passion du Christ, réparti en six compartiments dans la caisse, est ici accompagné dans l’une des deux prédelles de la vie de Saint-Denis. Si les volets mobiles, qui généralement complètent le programme iconographique, ont été démontés, une prédelle inférieure a par contre été ajoutée au XIXe siècle.
L’exécution d’un retable était une entreprise qui impliquait tout à la fois ébéniste, peintre, sculpteur, imagier, polychromeur ou encore doreur, et les modèles se voyaient parfois réinterprétés, voire répétés. L’attribution des œuvres à des artistes ou ateliers est donc souvent délicate comme le montre le retable de la Passion et de la vie de Saint-Denis dont la provenance reste incertaine.
Si la caisse et la prédelle sont homogènes, leurs sculptures restent pour la partie supérieure encore fort proches des canons du gothique tardif, alors que celles de la prédelle montrent une influence de la Renaissance. Le comité scientifique s’interroge toujours sur la provenance d’un seul ou de deux ateliers.
Une restauration, soutenue par le Fonds, a été entreprise par l’IRPA. Elle a non seulement rendu aux formes sculpturales leur lisibilité, mais a aussi permis de déceler la particularité de cette œuvre : une polychromie partielle qui laisse apparaître le bois sur la majorité de la surface sculptée avec seulement quelques rehauts dorés sur certains détails et les carnations peintes.
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