Frans Pourbus l’Ancien
La Passion du Christ et la Vie de Saint-Martin de Tours
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Malgré son décès prématuré, Frans Pourbus l’Ancien (1545-1581) nous a laissé une œuvre considérable constituée essentiellement de portraits et de compositions religieuses.
Parmi celles-ci, les 17 panneaux, conservés au Séminaire épiscopal de Tournai, représentent un remarquable témoignage de son style classique, régulier et fluide. C’est à la demande de l’abbé Jean du Quesne que ce grand peintre brugeois réalise, en 1574, cet ensemble destiné au cœur de l’ancienne église abbatiale de Saint-Martin à Tournai. La Crucifixion fut, un temps, intégrée au maître-autel, tandis que huit autres panneaux peints des deux côtés décoraient les stalles, illustrant sur la face des scènes de la Passion et au revers la Vie de Saint-Martin en grisaille. En 1797, l’abbaye n’échappe pas à la vaste campagne de sécularisation des biens du clergé. Les tableaux quittent les lieux et sont sciés dans leur épaisseur avant de rejoindre au début du XIXe siècle, au nombre de dix-sept cette fois, le Séminaire épiscopal de Tournai.
L’importance, le nombre et la grande qualité de cet ensemble constituent une collection unique et exceptionnelle en Belgique. Une campagne de restauration, à laquelle le Fonds InBev-Baillet Latour s’est associé avec grand intérêt, fut lancée par l’IRPA en 2011, elle a déjà permis le traitement des supports ainsi que le dévernissage et le nettoyage des couches picturales. La retouche est en cours. Des spécialistes ont également mené une recherche approfondie sur le travail d’un artiste appartenant à une famille qui a marqué la peinture des Pays-Bas au XVIe siècle.
Une fois restaurées, les œuvres de Pourbus retourneront au Séminaire de Tournai, ce sera non seulement l’occasion de venir les admirer, mais aussi de découvrir ce lieu de prière et d’enseignement méconnu du grand public. Pourtant, ces bâtiments édifiés dès la fin du XVIe siècle renferment des collections d’œuvres, d’objets et de manuscrits insoupçonnées.
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